Ataque cardíaco
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Ataque cardíaco

Ataque cardíaco Causas y factores de riesgo

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¿Cuál es la causa del ataque cardíaco?

La causa más frecuente del ataque cardíaco es la enfermedad coronaria, que es el tipo más frecuente de enfermedad cardíaca. Aparece cuando las arterias coronarias no pueden transportar suficiente sangre con alto contenido de oxígeno al músculo cardíaco. La mayoría de las veces, la enfermedad coronaria ocurre cuando una sustancia parecida a la cera, llamada placa  se acumula en el interior de las arterias y hace que se estrechen. La acumulación de esa placa se llama aterosclerosis. Esa acumulación puede ocurrir a lo largo de muchos años y puede bloquear el flujo de sangre a partes del músculo cardíaco. Las placas que estrechan las arterias lentamente con el tiempo provocan angina de pecho.

Con el tiempo, una zona de placa puede deprenderse en el interior de la arteria. Eso provoca la formación de un coágulos sanguíneos en la superficie de la placa. Si el coágulo crece lo suficiente, puede bloquear el flujo de sangre hacia el corazón. Si la obstrucción no se trata con rapidez, una parte del músculo cardíaco empieza a morir.

Heart with muscle damage and blocked artery
Corazón con daño muscular y arteria obstruida. La Figura A muestra el daño (músculo cardíaco muerto) provocado por un ataque cardíaco. La Figura B muestra la arteria coronaria con acumulación de placa y un coágulo de sangre. 

Otras causas de ataque cardíaco

No todos los ataques cardíacos se deben a obstrucciones por aterosclerosis. Cuando otras afecciones cardíacas y de los vasos sanguíneos provocan un ataque cardíaco, este se denomina infarto de miocardio en ausencia de enfermedad coronaria obstructiva (MINOCA). La presencia de MINOCA es más habitual en las mujeres, en personas más jóvenes y en minorías raciales y étnicas, como negros, hispanos o latinos y asiáticos.

  • Las afecciones que provocan MINOCA tienen diferentes efectos en el corazón. Las placas pequeñas en las arterias tal vez no bloqueen los vasos sanguíneos, pero pueden desprenderse o su capa externa puede desgastarse. Eso puede llevar a la formación de coágulos de sangre en esas placas. Luego, los coágulos de sangre pueden bloquear el flujo por las arterias coronarias. La formación de placas pequeñas es más habitual en las mujeres, los que fuman y las personas que tienen otras afecciones de los vasos sanguíneos.
  • Un espasmo (contracción) repentino y grave de una arteria coronaria puede bloquear el flujo de sangre por la arteria, incluso si no hay acumulación de placa. El tabaquismo es un factor de riesgo para el espasmo coronario. Si fuma, puede ser más probable que tenga un espasmo desencadenado por el frío extremo o por situaciones muy estresantes. Hay drogas como la cocaína que también pueden causar un espasmo coronario.
  • Una embolia de arteria coronaria ocurre cuando un coágulo de sangre viaja por el torrente sanguíneo y queda alojado en la arteria coronaria. Eso puede bloquear el flujo de sangre por la arteria. La situación es más frecuente en personas que tienen fibrilación auricular (en inglés) o afecciones que aumentan el riesgo de coágulos de sangre, como trombocitopenia (en inglés) o embarazo.
  • La disección espontánea de la arteria coronaria (SCAD) ocurre cuando hay un desgarro en el interior de la arteria coronaria. Entonces se puede formar un coágulo de sangre en el desgarro, o el propio tejido que se desgarró puede bloquear la arteria. La SCAD puede ocurrir por estrés, actividad física extrema y embarazo. Esta afección es más frecuente en mujeres menores de 50 años o que están embarazadas y en personas que tienen síndrome de Marfan (en inglés).

Otras afecciones pueden provocar síntomas parecidos a los de un ataque cardíaco. Su médico analizará todos los resultados de las pruebas para descartar esas afecciones.

¿Qué aumenta el riesgo de un ataque cardíaco?

Ciertos factores de riesgo aumentan las probabilidades de desarrollar enfermedad coronaria y tener un ataque cardíaco.

Factores de riesgo que puede controlar

Hábitos relacionados con el estilo de vida, como:

  • una dieta poco saludable, con alto consumo de alimentos con grandes contenidos de grasas saturadas o sal
  • falta de actividad física regular
  • fumar (en inglés)

Otras afecciones médicas, como:

Si tiene tres o más de esas afecciones que aumentan el riesgo de enfermedad cardíaca, eso se denomina síndrome metabólico (en inglés). Eso puede aumentar mucho su riesgo de ataque cardíaco.

Factores de riesgo que no puede controlar

  • Edad: El riesgo de enfermedad cardíaca aumenta después de los 45 años en los hombres y después de los 55 años (o de la menopausia) en las mujeres.
  • Antecedentes familiares de enfermedad cardíaca temprana: El riesgo es mayor si a su padre o a un hermano le diagnosticaron enfermedad coronaria antes de los 55 años o si a su madre o a una hermana le diagnosticaron enfermedad coronaria antes de los 65 años.
  • Infecciones por bacterias y virus.

¿Se puede prevenir el ataque cardíaco?

Se puede disminuir el riesgo de un ataque cardíaco modificando conductas que pueden aumentar el riesgo o tratando una enfermedad coronaria conocida. Los cambios para un estilo de vida saludable, que incluyen comer alimentos saludables, mantenerse activo, dejar de fumar, controlar el estrés y mantener un peso saludable, pueden ayudar a prevenir la enfermedad cardíaca. Incluso si ya tiene enfermedad coronaria, esos cambios pueden disminuir el riesgo de un ataque cardíaco.

También es importante que reciba tratamiento para otras afecciones de salud que pueden aumentar el riesgo de sufrir un ataque cardíaco. Hable con su médico para saber si tomar aspirina puede ayudar a prevenir la formación de coágulos de sangre que pueden llevar a un ataque cardíaco.

Investigación para su salud

Vea información sobre investigaciones actuales y futuras del NHLBI para lograr avances en el tratamiento y mejorar la comprensión científica de las causas de los ataques cardíacos. Las investigaciones sobre este tema forman parte del compromiso más amplio del NHLBI de promover descubrimientos científicos para la enfermedad cardíaca y vascular.

Self-Care Tips for Heart Health Fact Sheet
la hoja de datos

Consejos de autocuidado para la salud del corazón (en inglés)

Vea más información sobre cómo puede cuidar su corazón.

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