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¿Qué es la angina?

La angina es un dolor o malestar en el pecho que ocurre si una parte del músculo cardíaco o músculo del corazón no recibe suficiente sangre rica en oxígeno.

La angina se puede sentir como presión o como un dolor que aprieta el pecho. El dolor también puede presentarse en los hombros, los brazos, el cuello, la mandíbula o la espalda. Puede incluso parecerse a la sensación de indigestión.

La angina no es una enfermedad sino un síntoma de un problema de fondo del corazón. Por lo general, la angina es un síntoma de la enfermedad coronaria.

La enfermedad coronaria es el tipo más frecuente de las enfermedades del corazón en los adultos. Ocurre cuando un material ceroso llamado placa se deposita en las paredes internas de las arterias coronarias. Estas arterias llevan sangre rica en oxígeno al corazón.

Depósito de placa en una arteria

La figura A muestra una arteria normal por la que la sangre circula normalmente. En el recuadro se muestra un corte transversal de una arteria normal. La Figura B muestra una arteria con depósito de placa. En el recuadro se muestra un corte transversal de una arteria con depósito de placa.

La figura A muestra una arteria normal por la que la sangre circula normalmente. En el recuadro se muestra un corte transversal de una arteria normal. La Figura B muestra una arteria con depósito de placa. En el recuadro se muestra un corte transversal de una arteria con depósito de placa.

La placa estrecha y endurece las arterias coronarias. Esta situación disminuye la circulación de sangre rica en oxígeno que llega al músculo cardíaco, lo cual causa dolor en el pecho. El depósito de placa también aumenta las probabilidades de que se formen coágulos de sangre dentro de las arterias. Los coágulos de sangre pueden bloquear parcial o completamente la circulación de la sangre y eso puede causar un ataque cardíaco.

La angina también puede ser un síntoma de enfermedad coronaria microvascular. Esta enfermedad afecta las arterias coronarias más pequeñas. En la enfermedad coronaria microvascular la placa no causa bloqueos en las arterias, como lo hace en la enfermedad coronaria. (En los Temas de salud encontrará un artículo en inglés sobre la enfermedad coronaria microvascular).

Se ha observado en estudios que la enfermedad coronaria microvascular tiende a afectar a las mujeres más que a los hombres. La enfermedad coronaria microvascular también se conoce como síndrome cardíaco X o enfermedad coronaria no obstructiva.

Tipos de angina

Los principales tipos de angina son: estable, inestable, variante (angina de Prinzmetal) y microvascular. Es importante saber las diferencias que hay entre los tipos, ya que cada uno tiene distintos síntomas y requiere un tratamiento diferente.

Angina estable

La angina estable es el tipo más común. Ocurre cuando el corazón se está esforzando más que de costumbre. La angina estable tiene un patrón uniforme. (La palabra “patrón” se refiere a la frecuencia con la que se presenta la angina, a qué tan grave es y a los factores que la precipitan).

Si usted tiene angina estable puede aprender cuál es el patrón y predecir cuándo ocurrirá el dolor. Por lo general, el dolor desaparece en pocos minutos después de descansar o de tomar la medicina para la angina.

La angina estable no es un ataque cardíaco, pero indica que hay más probabilidades de que ocurra un ataque cardíaco más adelante.

Angina inestable

La angina inestable no tiene un patrón. Puede ocurrir con más frecuencia que la angina estable y ser más grave. También puede presentarse con el esfuerzo físico intenso o sin él, y es posible que no se alivie con reposo ni medicinas.

La angina inestable es muy peligrosa y requiere tratamiento de urgencia. Es un signo de que pronto puede suceder un ataque cardíaco.

Angina variante (angina de Prinzmetal)

La angina variante es poco frecuente. La causa de este tipo de angina es un espasmo de una arteria coronaria. Por lo general, la angina variante se presenta cuando la persona está en reposo; el dolor puede ser intenso. Casi siempre sucede entre la medianoche y las primeras horas de la mañana. Este tipo de angina se puede aliviar con medicinas.

Angina microvascular

La angina microvascular puede ser más grave y durar más que otros tipos de angina. Es posible que no se alivie con medicinas.

Revisión general

Los expertos creen que cerca de 7 millones de personas en los Estados Unidos sufren de angina. La angina afecta por igual a hombres y mujeres.

La angina puede ser un signo de la enfermedad coronaria, aunque las pruebas iniciales no indiquen la enfermedad. Sin embargo, no todo dolor o molestia es un signo de la enfermedad coronaria.

Otras afecciones también pueden causar dolor en el pecho, entre ellas las siguientes:

  • La embolia pulmonar (bloqueo de una arteria del pulmón)
  • Las infecciones pulmonares
  • La disección aórtica (desgarro de una arteria principal)
  • La estenosis aórtica (estrechamiento de la válvula aórtica del corazón)
  • La miocardiopatía hipertrófica (también conocida como cardiomiopatía hipertrófica, una enfermedad del músculo cardíaco o músculo del corazón)
  • La pericarditis (inflamación de los tejidos que rodean el corazón)
  • Las crisis de angustia

Todo dolor en el pecho debe ser evaluado por un médico.

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December 21, 2011 Last Updated Icon

El NHLBI actualiza los temas del DCI en un ciclo de cada dos años, basándose en una revisión cuidadosa de los resultados de investigación y de literatura nueva. Según sea necesario, los temas del DCI también se actualizan si se publica nueva e importante investigación. La fecha en cada tema del DCI refleja cuando el contenido fue publicado originalmente o cuando se hizo su última modificación