Narcolepsia
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¿Qué es la narcolepsia?

Estudiante sentado en el escritorio dormido sobre una computadora portátil abiertaLa narcolepsia es un trastorno crónico (a largo plazo) que provoca períodos de extrema somnolencia diurna que incluyen episodios breves y súbitos de sueño profundo. Las personas con narcolepsia habitualmente se sienten frescas después de una breve siesta o de una noche completa de sueño, pero vuelven a sentirse somnolientas nuevamente poco después.

La narcolepsia puede afectar en gran medida la vida diurna y es posible que sea peligrosa, ya que puede hacer que la persona se quede dormida sin ninguna advertencia durante las actividades de rutina, como comer, trabajar o mientras conduce un vehículo. No hay cura para la narcolepsia, pero algunos medicamentos y cambios saludables en el estilo de vida pueden ayudarle a manejar la afección.

Síntomas

Los síntomas más frecuentes de narcolepsia incluyen:

  • somnolencia diurna extrema;
  • quedarse dormido sin advertencia previa, lo que se denomina ataques de sueño;
  • dificultad para concentrarse o mantenerse despierto;
  • despertarse frecuentemente durante la noche.

Otros síntomas habituales que se producen al quedarse dormido o al despertarse son alucinaciones y parálisis del sueño, que es la sensación de estar despierto pero sin poder moverse durante varios minutos. En raras ocasiones, las personas con narcolepsia pueden sufrir cataplexia, que es una pérdida súbita del tono muscular que lleva a la debilidad y pérdida del control voluntario de los músculos. Puede ocurrir con las emociones intensas, como con las risas a carcajadas, el temor, el estrés, la ira o la excitación.

Diagnóstico

Para diagnosticar narcolepsia, el proveedor de atención médica le preguntará acerca de los antecedentes médicos y familiares, le hará un examen físico y le recomendará que se realice algunas de las siguientes pruebas o estudios.

  • Un estudio del sueño durante la noche ayuda al médico a comprender su ciclo de sueño.
  • Una prueba de sueño analiza las siestas durante el día para identificar si duerme bien o si el sueño se ve alterado por algún motivo, o si pasa rápidamente a la fase del sueño de movimientos oculares rápidos (REM).
  • Un análisis del líquido cefalorraquídeo mide las concentraciones de hipocretina. La hipocretina es un neurotransmisor que ayuda a regular el sueño. Si las concentraciones de hipocretina son normales, posiblemente el médico le entregue un dispositivo denominado actígrafo para que use durante varios días o semanas. El actígrafo se debe usar en la muñeca, como si fuera un reloj. El actígrafo monitorea y registra los períodos de movimientos y descanso a lo largo del día.
  • Además, su médico quizás le pida que lleve un registro de sus hábitos de sueño en un diario de sueño.

Cómo funciona el sueño puede ayudarle a comprender más sobre las etapas y fases del sueño.

Causas y factores de riesgo

Habitualmente, la narcolepsia está causada por concentraciones bajas de un neurotransmisor denominado hipocretina que le ayuda a mantenerse despierto al impedir que el cerebro ingrese a un estado de sueño profundo. En ocasiones, las personas tienen narcolepsia que no está causada por concentraciones bajas de hipocretina. En ese caso, se desconoce la causa de la afección.

Los antecedentes familiares o el entorno pueden aumentar el riesgo de sufrir narcolepsia. La narcolepsia también puede ocurrir después de una infección de las vías respiratorias superiores o, infrecuentemente, debido a una lesión craneoencefálica, sarcoidosis, un accidente cerebrovascular (en inglés) u otra afección médica.

Tratamiento

La narcolepsia no se puede curar, pero los medicamentos y los hábitos de sueño saludable pueden ayudar a mejorar el sueño y la calidad de vida.

Los medicamentos que se utilizan para tratar la narcolepsia incluyen:

  • estimulantes y modafinilo para tratar la somnolencia diurna;
  • oxibato sódico para tratar la somnolencia diurna y la cataplexia;
  • sedantes para mejorar el sueño nocturno.

La somnolencia diurna con frecuencia mejora con suficientes horas de sueño de buena calidad durante la noche y siestas programadas durante el día.

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Vivir con narcolepsia

Incluso con tratamiento, las personas que tienen narcolepsia pueden seguir teniendo somnolencia diurna y pueden sufrir depresión.

Hable con su médico acerca de los problemas de seguridad, incluido el riesgo de accidentes automovilísticos. El tratamiento, la educación y el asesoramiento pueden ayudarle a manejar los síntomas.

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