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¿Qué es la bronquitis?

La bronquitis es una enfermedad en la que los bronquios se inflaman. Los bronquios son los conductos o tubos que llevan el aire a los pulmones. (En el artículo How the Lungs Work [en inglés solamente], de los Temas de salud, encontrará más información sobre los bronquios y las vías respiratorias).

Las personas con bronquitis a menudo tienen tos con producción de mucosidad. La mucosidad es una sustancia pegajosa producida por la capa interna de los bronquios. La bronquitis también puede causar sibilancias (silbidos o chillidos al respirar), dolor o molestias en el pecho, fiebre leve y sensación de falta de aliento.

Bronquitis

La figura A muestra la ubicación de los pulmones y de los bronquios en el cuerpo. La figura B es una vista ampliada y detallada de un bronquio normal. La figura C es una vista ampliada y detallada de un bronquio con bronquitis. El tubo (bronquio) está inflamado y contiene más mucosidad que de costumbre.

La figura A muestra la ubicación de los pulmones y de los bronquios en el cuerpo. La figura B es una vista ampliada y detallada de un bronquio normal. La figura C es una vista ampliada y detallada de un bronquio con bronquitis. El tubo (bronquio) está inflamado y contiene más mucosidad que de costumbre.

Revisión general

Los dos tipos principales de bronquitis son la bronquitis aguda (de corta duración) y la bronquitis crónica (permanente).

Bronquitis aguda

Las infecciones o los irritantes pulmonares causan bronquitis aguda. Los mismos virus que causan los resfriados y la gripe son la causa más frecuente de la bronquitis aguda. Estos virus se transmiten por el aire cuando la gente tose. También se transmiten mediante el contacto físico (por ejemplo, en las manos sucias).

A veces la bronquitis aguda es causada por bacterias.

La bronquitis aguda puede durar hasta 10 días. Sin embargo, la tos puede durar varias semanas después de que la infección desaparece.

Varios factores aumentan el riesgo de sufrir bronquitis aguda. Entre ellos se cuentan exponerse al humo de tabaco (incluido el que otras personas producen al fumar), al polvo, a gases y vapores, y a la contaminación del aire. Evitar al máximo estos irritantes pulmonares puede disminuir el riesgo de sufrir bronquitis aguda.

La mayoría de los casos de bronquitis aguda mejoran en pocos días. Si usted cree que tiene bronquitis aguda, vaya al médico. Él descartará otros problemas de salud más graves que pueden requerir atención médica.

Bronquitis crónica

La bronquitis crónica es una enfermedad permanente y grave. Se presenta si la capa interna de los bronquios está constantemente irritada e inflamada, lo cual causa una tos prolongada con mucosidad. El hábito de fumar es la principal causa de la bronquitis crónica.

Los virus o bacterias pueden infectar con facilidad los bronquios irritados. Si esto sucede, la enfermedad empeora y se prolonga. Por esa razón, las personas que sufren bronquitis crónica pasan por épocas en las que los síntomas son mucho peores que de costumbre.

La bronquitis crónica es una enfermedad grave y prolongada. Las personas que la sufren pueden llevar una vida mejor si la bronquitis crónica se diagnostica y trata pronto. Además, deben dejar de fumar y tienen que evitar el humo de otros fumadores. Las personas que tienen bronquitis crónica grave tienen pocas probabilidades de recuperarse por completo.

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